Oct 012015

One major asset of the pre-Petry AfD was its disconnect from the Extreme Right. But the AfD in Thuringia has always been a funny bunch, and Lucke tried (without success) to remove its leader Björn Höcke from the party.

erfurt photo

Photo by Tekniska museet

With Lucke gone and asylum applications at a record high, Höcke is now organising large-scale anti-refugee demonstrations in front of the Thuringia state parliament, which, by strange coincidence, attract sizable numbers of hooligans, neo-nazis, and NPD supporters. For more details, have a look at this article on the very useful Blick nach Rechts blog (in German).

Aug 282015

The latest iteration of my paper for next week’s APSA 2015 conference has just converged (some things never change). Click on the image for the full-fat 21-page PDF.

german-right-wing-internet-1“For obvious reasons, radical right mobilisation in Germany faces formidable institutional, political, and cultural obstacles. Previous outfits such as the ‘Republicans’ (REP), the ‘National Democrats’ (NPD), or the ‘German People’s Union’ (DVU) were occasionally successful at the local, regional, or EU level but were quickly stigmatised as neo-Nazi’s by mainstream political actors and the media and taken over by backward-looking political extremists who could not hope to attract a broader constituency.

The new ‘Alternative for Germany’ (AfD), however, was created by a group of disaffected right-wingers from Germany’s centre right parties and has so far avoided any involvement with the past. While the party stops short of embracing outright right-wing populism and hard-core euroscepticism, its somewhat ambivalent stance at the very margin of Germany’s party system has attracted a large number of activists from various right-wing backgrounds within a very short span of time, and has mobilised a substantial number of right-wing voters in five subsequent national and state-level elections.

Social media plays a crucial role for the party’s mobilisation strategy, with a reach that goes far beyond the party faithful: The AfD’s Facebook wall has become one of the largest right-wing forums on the German-speaking internet. While a ban on overt extremism is enforced by the party, the wall a platform for homophobes, immigration sceptics, Christian fundamentalists, Prussian nostalgics, anti-feminists, Islam critics, and just about everyone who opposes diversity and the policies that support it. While the wall directs activists, attention and resources towards the party, it also provides an echo-chamber for those who disagree with the relatively moderate policy proposals and general appearance of the current leadership. This exploratory paper looks at the role this page is playing not just for the AfD but more generally for the dynamics of the wider, highly diverse right-wing subculture in Germany.”

Jul 222015

A mere two weeks after being sacked as the AfD’s supreme leader, Bernd Lucke is back as presumably undisputed chair of the new “Alfa” (Allianz für Fortschritt und Aufbruch ~ Alliance for Progress and a New Beginning) party. Apparently, he already envisions a resounding success in the 2017 election and a possible role for Alfa/himself in a new centre right coalition.

Taking a more short-term view, what are Alfa’s assets? During the first week after the Essen conference, about 10 per cent of the AfD’s 22,000 members have left the party. Let’s assume that another 2,000 will follow, and that up to 90 per cent of those dissidents will eventually join Alfa (which is set to operate a complex system of black-balling and book-keeping to prevent infiltration by right-wingers, which, according to Lucke, was responsible for a lamentable transformation of “his” AfD). That would leave Alfa with a membership base of just under 4,000, which would be minuscule by any standard: less than a quarter of the rump-AfD, and less than ten per cent of what even the ailing FDP can still muster.

But you might argue that not all party members are created equal, and that Alfa will take on a disproportionate share of the (Western) AfD elites (and donors?) that used to support Lucke. Lucke himself is clearly the most important player: He still has access to the mainstream media, reputation, and connections. With him, four other of the seven MEPs have left the AfD. Trebesius and Kölmel (who were state party leaders in Baden-Württemberg and Schleswig-Holstein, respectively) have co-founded Alfa. Starbatty and Henkel, two market-liberal heavy-weights, are likely to join Alfa, too. The new party will clearly benefit from their standing, but also from the resources and privileges MEPs enjoy. In the city state of Bremen, the state party leader and two of four MPs have joined Alfa, and a third one might follow suit. In Hamburg, an MP who is also a former state party leader might join eventually, just like the dissidents in the AfD’s delegation in the state parliament of Thuringia. On the other hand, the AfD appears to remain united in two other Eastern strongholds, Brandenburg and Saxony.

Five reasonably prominent MEPs, seven members of state parliaments, and a potential 4,000 rank and file members are not too bad a start for a party that is less than a week old, but then again, Alfa is operating in a very crowded space: The FDP seems to be rebounding, and what remains of the AfD will put up a fight. Moreover, Lucke’s new message – very softly eurosceptic, protecting refugees from right-wing populists, and in favour of GM and biotechnology – is likely to confuse potential voters. The next set of Land elections (Rhineland-Palatinate, Baden-Württemberg, and Saxony-Anhalt) will be fun to watch. At least for the two western states, I expect that Alfa’s main result will be to further weaken the AfD.

Jun 302015

In my recent article on the Alternative für Deutschland party, I stress the fact that the AfD is built on an alliance of assorted right-wingers. With no upcoming election campaigns in sight, things have come to a head over the last months, and the various factions have set up

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Photo by pilot_micha

within the party. The fault lines run mostly along the lines of state-level parties, with the Eastern parties and Hesse taking the most clearly xenophobic/immigration sceptic positions, Baden-Württemberg and Schleswig-Holstein subscribing to Lucke’s “liberal” line, and the very large NRW state party being a wildcard.

Germany’s far-right parties have a penchant for tearing themselves apart, but even by their generous standards, the last months have been spectacular. Greece and the Euro crisis have returned to the agenda, yet the national and sub-national party leaders were largely distracted by mudslinging, blackmailing, and legal proceedings – at least that was the public perception. Although I consider myself an anorak, I have completely lost track of the allegations, counter-allegations and procedural tricks surrounding the party conference that was scheduled for June but later cancelled. God willing, however, the party faithful will gather next weekend in the “Grugahalle”, one of Germany’s largest indoor concert venues. In a departure from the original plan, the event will be organised as a conference open to all members willing to attend (widely seen as advantageous for Lucke), but will be held in the backyard of Markus Pretzell, one of Lucke’s chief adversaries.

Over the weekend, Lucke has declared that he does not like the label “economically liberal”, because he wants the AfD to stand for conservative values. Yesterday, he presented his candidate for the new office of a party manager: an openly gay man with Turkish roots. As far as mixed messages go, this is not a bad one. Predictably, the darker parts of the party’s Facebook faithful were outraged. In my humble opinion, the real issue of the conference is not if the party is “market liberal” or “national-conservative”. Rather, the question is if Lucke wins the power struggle for the party he created, and how xenophobic the party wants to appear. If Lucke prevails, the party will probably be to colourless to sustain its electoral success. If he leaves the party and is replaced by Petry, the AfD will lose an important “reputational shield” (h/t Liz Ivarsflaten) and also some of their rich backers. Either way, a party split (followed by electoral oblivion) is a real possibility. Watch this spot.

Jun 152015

David Bebnowski, Die Alternative für Deutschland. Aufstieg und gesellschaftliche Repräsentanz einer rechten populistischen Partei, Wiesbaden: Springer VS essentials (2015), 46 Seiten.

Sebastian Fischer, Der Aufstieg der AfD. Neokonservative Mobilmachung in Deutschland, Berlin: Bertz + Fischer (2015), 109 Seiten.

Alexander Häusler und Rainer Roeser, Die rechten “Mut” -Bürger. Entstehung, Entwicklung, Personal und Positionen der Alternative für Deutschland, Hamburg: VSA (2015), 156 Seiten.

Andreas Kemper, Rechte Euro-Rebellion. Alternative für Deutschland und Zivile Koalition e.V., Münster: Edition Assemblage (2013), 117 Seiten.

Die Alternative für Deutschland (AfD) ist eine der erfolgreichsten Partei-Neugründungen in der Geschichte der Bundesrepublik. Ein knappes halbes Jahr nach ihrer Gründung rückte sie bei der Bundestagswahl bis auf 27.000 Wählerstimmen an die abgeschlagene FDP heran und verfehlte damit denkbar knapp die Fünfprozenthürde. Bei der Europawahl im Mai 2014 überflügelte sie nicht nur die FDP sondern auch die CSU und erzielte damit im Ergebnis genau so viele Sitze wie die LINKE. Seitdem ist die Partei bei fünf Landtagswahlen (Sachsen, Brandenburg und Thüringen im Spätsommer 2014, Hamburg und Bremen im Februar bzw. Mai 2015) angetreten und konnte dabei stets die Fünfprozenthürde überwinden. Dabei übertraf das Ergebnis in Brandenburg mit 12,6% deutlich die bisherigen Spitzenwerte für Parteien rechts der Union.1

Ob die AfD mit diesen Parteien vergleichbar ist, ist allerdings keineswegs ausgemacht, und auch innerhalb der Partei wird die Frage nach der programmatischen Ausrichtung höchst kontrovers diskutiert, wie der gegenwärtige Führungsstreit zeigt. Vier neue Publikationen versprechen hier Orientierung. Alle fünf Autoren stehen der AfD in hohem Maß kritisch gegenüber; die meisten bezeichnen sich selbst als “links”.2

Eine weitere Gemeinsamkeit der hier besprochenen Bände liegt in ihrem recht überschauebaren Umfang. So besteht David Bebnowskis in der “essentials” Reihe erschienenes Büchlein im wesentlichen aus zwei Kapiteln. Im ersten dieser Abschnitte versucht sich der Autor an einer Vermessung der AfD-Ideologie, die sich aus seiner Sicht aus drei Elementen zusammensetzt: (reaktionärer) Konservatismus, Neo-Liberalismus und Rechtspopulismus. Problematisch ist dabei weniger diese Zuschreibung an sich, als vielmehr der Mangel an wirklich überzeugenden Belegen, die gegenüber den Verweisen auf die (ältere) Forschungsliteratur in den Hintergrund treten. Wenn der Autor schreibt, daß der “Populismus der AfD” “häufig subtiler” (Bebnowski 2015: 15) funktioniere, da er ohne die zuvor benannten Merkmale populistischer Rhetorik auskommt, ist das in mehr als einer Hinsicht erhellend.

Informativer ist der zweite Abschnitt, der sich mit den politischen Biographien und Netzwerken der AfD-Gründer beschäftigt. Auf zwölf Seiten stellt Bebnowski hier die sieben Politiker vor, die für die Partei ins Europaparlament gewählt wurden, bereits bei der Parteigründung bzw. in deren Vorfeld eine Rolle spielten und untereinander und mit weiteren Akteuren im Um- und Vorfeld der Partei verbunden sind. Andere, teils wichtigere Akteure wie Konrad Adam, Alexander Gauland und Frauke Petry bleiben jedoch unberücksichtigt. Schlicht unbefriedigend schließlich sind Einleitung und Schluß des Bandes. Bebnowski versucht hier die AfD als Ausdruck eines “populistischen Zeitgeistes” zu erklären wollen, geht dabei aber kaum über eine Aneinanderreihung theoretischer Allgemeinplätze hinaus.

Eine ähnliche Stoßrichtung wie Bebnowski verfolgt auch Sebastian Friedrich, der auch auf die bereits vor Gründung der Partei bestehenden Verbindungen und Bezüge hinweist, aber (trotz des ebenfalls sehr knappen Umfangs von nur rund 100 Seiten im A6-Format) deren Heterogenität klarer herausarbeitet. Anders als Bebnowski geht Friedrich außerdem vergleichsweise ausführlich auf die Wandlung(en) der Partei seit ihrer Gründung und die mit der Bundestagswahl 2013 einsetzenden Macht- und Flügelkämpfe ein. Die aktuellen Entwicklungen werden dabei bis Ende 2014 erfaßt, so daß auch das ambivalente Verhältnis zu den “HoGeSa”- und “Pegida”-Organisationen zumindest ansatzweise berücksichtigt werden konnte.

Weniger überzeugend sind die (knappen) Ausführungen zur Wählerschaft der AfD, die sich hauptsächlich auf die Wählerstudien der großen Meinungsforschungsinstitute stützen, die nach den jeweiligen Urnengängen veröffentlicht wurden. Daß diese teils Widersprüchliches zutage fördern, sollte deutlicher herausgearbeitet und mit den oben beschriebenen Wandlungsprozessen in Zusammenhang gebracht werden. Auch der Versuch, den Aufstieg der AfD als Aufbegehren des “reaktionären Teils der Mittelklasse” in einen europaweiten “postdemokratischen” Zusammenhang einzuordnen, der von “Podemos” in Spanien über die “Piraten” bis hin zur “Goldenen Morgenröte” in Griechenland reichen soll, wirkt zu skizzenhaft.

Deutlich breiter angelegt als die Studien von Bebnowski und Friedrich ist das von Alexander Häusler und Rainer Roeser verfaßte Buch, das ursprünglich auf eine Studie für den DGB zurückgeht. Auch Häusler und Roeser gehen davon aus, daß die AfD insgesamt in einem Spannungsfeld zwischen Nationaliberalismus, Nationalkonservatismus und Rechtspopulismus zu verorten ist. Das Zusammenkommen dieser Ideologiefragmente bzw. ihrer Trägergruppen in einer einzigen Partei ist aus Sicht der Autoren für die bisherigen Erfolge der AfD verantwortlich.

Dementsprechend befassen sich Häusler und Roeser ähnlich wie Bebnowski und Friedrich relativ ausführlich mit Diskussionen und Netzwerken, die bereits vor der Parteigründung im Frühjahr 2013 existierten, und gehen dabei bis zum “Bund Freier Bürger” (BFB) und der “Rechtsstaatlichen Offensive” (Schill-Partei) zurück. Deutlicher als in Bebnowskis knappen Ausführungen zu den Biographien der Europa-Abgeordneten zeigt sich dabei, daß Akteure wie Joachim Starbatty und Hans-Olaf Henkel bereits vor mehr als zwanzig Jahren gemeinsam an ähnlichen politischen Projekten gearbeitet haben. Vom BFB hat die AfD sogar den Slogan “Mut zur Wahrheit” übernommen (Häusler/Roeser 2015: 32). Personelle und inhaltliche Überschneidungen bis hin zu weiteren wörtlichen Übernahmen aus Konzeptionspapieren bestehen aber auch mit der inzwischen faktisch aufgelösten Kleinpartei “Die Freiheit” (DF) sowie (in Hamburg) der “Rechtsstaatlichen Offensive”.

Eine Schlüsselrolle – und auch hier stimmen die Autoren mit Bebnowski und Friedrich überein – spielten bei der Entstehung der AfD außerdem die Diskursnetzwerke, die im Zuge der sogenannten “Sarrazin-Debatte” in den Blick der Öffentlichkeit geraten waren. Neben Thilo Sarrazin selbst, der der AfD nicht beigetreten ist, gehören dazu auch prominente Unterstützer wie Henkel und die Publizisten Konrad Adam und Alexander Gauland, die in der Partei führende Rollen übernommen haben. Ebenfalls breiten Raum nimmt die Darstellung der in der allgemeinen Öffentlichkeit weniger bekannten Initiativen ein, die die heutige Europaabgeordnete von Storch und ihre Familie während der letzten 20 Jahre aufgebaut hat. Zwei weitere Kapitel widmen Häusler und Roeser im Anschluß daran den “rechten Erscheinungsformen in den AfD-Landesverbänden” – gemeint sind hier Personen, die bereits früher in rechtsradikalen oder rechtsextremen Organisationen tätig waren sowie Übernahmen entsprechender Formulierungen, Ideen und Ideologiefragmente – sowie das teils wohlwollende, teils kritische oder von Konkurrenz geprägte Verhältnis der Parteien und Medien am rechten Rand zur AfD. Die Fülle der hier zusammengetragenen Quellen und Zitate ist durchaus beeindruckend. Gerade im Bereich der Landesverbände scheinen die Autoren aber zuweilen zu stark von dem Wunsch beseelt zu sein, inkriminierendes Material zu finden. Dies zeigt sich nicht zuletzt an den Kapitelüberschriften: Über Seiten hinweg schreiben die Autoren vom “Fall Nordrhein-Westfalen”, vom “Fall Hessen” oder schlicht von “weiteren Fällen”. Daß eine neue Rechtspartei auch für Rechtsextremisten attraktiv ist, ist letztlich wenig überraschend. Wichtig ist hier vor allem, wie überzeugend und effektiv sich die AfD von solchen Strömungen abgrenzt. Hier scheint es zwischen den Landesverbänden tatsächlich erhebliche Unterschiede zu geben.

Ähnlich wie bei Bebnowski und Friedrich fällt die Analyse der AfD-Wählerschaft gegenüber den sehr dichten und auch umfangreichen Kapiteln zu Programm, Vernetzung und Herkunft des Personals etwas ab. Dies ist aber sicher auch der bisher überschaubaren Zahl von Wahlen, an denen sich die AfD beteiligt hat, sowie der geringen Zahl wissenschaftlicher Untersuchungen zu diesem Thema geschuldet. Einzig die Struktur der ersten Kapitel hätte vielleicht noch einmal überarbeitet werden sollen: Hier springen die Autoren mehrfach zwischen Vorläufern, Ideologie und Umfeld der Partei hin und her, was beim ersten Lesen etwas irritierend wirkt.

Das letzte der hier zu besprechenden Bücher schließlich ist bereits im Sommer 2013 erschienen und beschränkt sich dementsprechend ganz auf die Themenkomplexe Ideologie sowie Personal und Netzwerke. Ausführungen zu den Motiven und zum Profil der AfD-Wähler sucht man naturgemäß vergeblich. Verfaßt wurde es von Andreas Kemper. Der Soziologe wurde einem breiteren Publikum durch einen Bericht auf “Spiegel-Online” über seine Blog-Artikel bekannt, in denen er augenfällige sprachliche Parallelen zwischen den Reden des Thüringischen Afd-Vorsitzenden Björn Höcke und mehreren Beiträgen aufzeigt, die 2012 unter dem Namen Landolf Ladig in Zeitschriften der NPD veröffentlicht wurden. Höcke hat stets bestritten, die fraglichen Artikel unter Pseudonym geschrieben zu haben, weigerte sich trotz einer entsprechenden Aufforderung aber dennoch, dies dem Bundesvorstand der AfD gegenüber an Eides statt zu versichern. Trotzdem oder gerade deswegen ist Höcke innerhalb kurzer Zeit zu einem der prominentesten Vertreter der Parteirechten geworden.

Stärker noch als die übrigen Autoren ist auch Kemper von einem erheblichen Sendungsbewußtsein getrieben. Er selbst spricht in der Einleitung von seiner “Forschungswut”, die sich aus seiner Herkunft aus der Arbeiterschicht speise. Kempers persönliche Betroffenheit und der manchmal atemlose Ton, in dem er über die Vorgeschichte, die Gründung und die ersten Monate der AfD berichtet, machen den schmalen Band zu einer anstrengenden Lektüre. Ähnlich wie bei Häusler und Roeser beeindruckt aber die Fülle des zusammengetragenen Materials. Aufschlußreich sind vor allem die Ausführung zur gezielten Nutzung von Facebook durch die Vorläufer- und Vorfeldorganisationen der AfD, die den raschen Aufbau der Partei erheblich erleichtert haben dürfte. Daß das Bändchen an manchen Stellen etwas unfertig wirkt oder in Kempers Worten “als Baugrube zu sehen” ist, da es noch vor der Bundestagswahl erscheinen sollte, ist demgegenüber zu verschmerzen.

In der Gesamtschau erfüllt keines der Bücher alle Erwartungen an eine wissenschaftliche Auseinandersetzung mit der neuen Partei. Sofern überhaupt vorhanden, bewegen sich die Analysen zu Anhängern und Wählern der Partei noch sehr an der Oberfläche. Selbst relativ triviale Informationen zur Parteisatzung, zur Mitgliederzahl im Bund und den Ländern, zu Stärke der Fraktionen, deren Aktivitäten und Finanzen sucht man in den hier besprochenen Büchern aber vergeblich. Zu neu, zu unberechenbar ist die AfD, und zu sehr fluktuiert die Parteiideologie noch. Zu Recht konzentrieren sich alle fünf Autoren statt dessen darauf, die programmatische und personelle Heterogenität der AfD herauszuarbeiten und zu dokumentieren. Die Konsequenzen dieser inneren Widersprüche zeigen sich derzeit fast täglich in den Presseerklärungen, Manifesten, Appellen, Beschlüssen und Klageschriften, die von Vertretern der verschiedenen Strömungen verfaßt und an die Öffentlichkeit getragen werden. Ob die ersten wirklich umfassenden Studien zur AfD vor deren politischem Ende erscheinen, ist deshalb eine offene Frage.



11% für die SRP bei der Landtagswahl 1951 in Niedersachsen und 10,9% für die Republikaner bei der Landtagswahl 1992 in Baden-Württemberg.


Eine fünfte, im Verlag der “Jungen Freiheit” erschienene Studie kommt vermutlich zu einem freundlicheren Urteil, wurde der PVS aber leider nicht für eine Rezension zur Verfügung gestellt.

Jun 122015

One rather intriguing feature of the Alternative für Deutschland (AfD) party is their very strong social media presence, especially on Facebook. I’m currently updating and expanding my previous analysis of this page, and the stats are impressive. From March 2013 until June 2015, the federal party’s account has posted 2188 updates, roughly 2.5 per day. Even more impressive are the 57,034 posts by other accounts (about 69 per day). While it is easy to buy likes, that level of activity is hard to fake: This is a busy place for europhobes and immigration sceptics.

As everywhere on the internet, things get a little scary once you start looking at the comments: people left 558,990 of them. You read that right, more than half a million in under 28 months. Because I’m interested in dialogues/exchanges, I’ve extracted those posts that received at least five comments. The figure is 10,652, or 13 per day. 229 of these posts could not be inspected, presumably because they have been deleted or otherwise tampered with. The remaining 10,424 now reside on my harddisk, which glows in the dark.

AfD facebook comments

Comments on the Alternative für Deutschland’s (AfD) Facebook wall over time

Looking at the distribution of comments over time, there is a moderate downward trajectory, as well as characteristic spikes on election days (the federal election in 2013, the EP election in May 2014, three Eastern state election in August/September 2014, and two Western state elections in 2015).

Before further digging into the texts, I’ve had a look at the distribution of commentators. Apart from the AfD themselves, 52,347 unique accounts have commented on the subset of 10,424 posts. Half of these (25,275) have commented only once, but an insane 6,792 have commented at least 10 times. The number of accounts that have 100 or more comments under their belt? 477. And then there is one account with 1938 comments. Go figure.

Jun 082015

The AfD’s Flügel faction has met at the Kyffhäuser monument, a century-old symbol of nationalism and anti-republicanism. Built after the death of emperor Wilhelm I, this neo-Gothic pile aims to link Prussian rule to legends about the return of an medieval predecessor. It quickly became a focus for the anti-democratic leagues of German soldiers. The writing is (quite literally) on the wall.

Jun 042015

While Stutgart is gearing up for the “Kirchentag”, a gathering of 100,000 Protestant laypeople, a poll by Infratest shows that only 41 per cent of the German population have at least “some” trust in what was once the state church in large parts of the country. And that is still not too bad, compared to the Catholic church, in which roughly one in five Germans puts “some” trust, while about one third of the population has “no trust whatsoever” in this outfit.

church ruin germany photo

Photo by gari.baldi

But although church membership has rapidly declined over the last two decades and although about half of the population wants to curb the influence exercised by the churches, a change to the constitutionally enshrined status of the churches in Germany is not on the cards. In Stuttgart, politicians from all across the political spectrum will cosy up to priests and lay activists, maintaining the neo-corporatist illusion that this constitutes a dialogue between politics and society. Meanwhile, the only institution that is deemed as similarly untrustworthy as the Catholic church is the party system.

Source: Deutschlandtrend: Nur jeder Zehnte will stärkere Kirchen – DIE WELT

May 292015

Photo by tjflex (click)

Less than a year after the election, a third MP in Thuringia has left the AfD caucus in the Landtag, bringing down the number of their MPs to eight. At a continuous rate, the party would be completely gone in two years’ time. [Health warning: That was a joke].

This comes as no surprise: The party leadership in Thuringia favours a more openly right-wing course, a strategy that wasn’t popular with each and every party member in the state. Zeit Online has a piece on a similar rift in the Hamburg caucus.